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Patagonia chilena: el Muelle Braun & Blanchard

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Muelle Braun & Blanchard
Chile

Patagonia chilena: el Muelle Braun & Blanchard

En la costanera de Puerto Natales

A unos 250 km al norte de Punta Arenas, ya en la Provincia Última Esperanza, se encuentra la localidad de Puerto Natales. Fundada oficialmente en 1911, es ahora un centro neurálgico del turismo de la región magallánica y la puerta de entrada al Parque Nacional de las Torres del Paine.

La costanera de Puerto Natales se asoma al canal Señoret, un brazo del fiordo Última Esperanza, frente a la Península Antonio Varas. Siguiendo la costanera y casi a la salida del pueblo, en dirección hacia las Torres del Paine, se encuentra el Muelle Histórico. También se le conoce como Muelle Braun & Blanchard o Muelle de Cormoranos, por las aves a las que sirve de apoyo.

El muelle,  o más bien lo que queda de él, se ancla en la costanera para proyectarse después, valiente a la vez que estoico, en las aguas del canal Señoret. Apenas quedan hoy del muelle los pilotes desgastados y erosionados. Hay, sin embargo, algo poético en ese viejo muelle que aún resiste las inclemencias del clima, los vientos huracanados de la Patagonia y las gélidas aguas del Pacífico.

Muelle Braun & Blanchard
El muelle Braun & Blanchard se adentra en el Canal Señoret

Colonos europeos

El viejo Muelle histórico está estrechamente vinculado a la historia de la colonización de la Patagonia. A finales del siglo XIX, esta región fue testigo de la llegada de inmigrantes de diversos puntos de Europa.

Mauricio Braun nació en la ciudad báltica de Talsen, en la actual Letonia. Llegó siendo aún niño a Punta Arenas de la mano de sus padres. Años más tarde, Mauricio contrajo matrimonio con Josefina Menéndez, una de las hijas de José Menéndez, un asturiano emigrado a la Patagonia donde amasó una gran fortuna como empresario y hacendado.

Juan Blanchard llegó con 18 años de Burdeos a Valparaíso, desde donde se desplazó más tarde a Punta Arenas. Allí, su tío Gaston Blanchard se había establecido años antes como empresario. Al fallecer Gaston, Juan adquirió la empresa de su tío y, tras asociarse con Mauricio Braun, la reconvirtió en la nueva compañia Braun & Blanchard.

Braun & Blanchard

Braun & Blanchard se constituyó en una próspera empresa ganadera y naviera. Supuso desde 1896 un importante avance en la industria marítima al lograr unir la remota Punta Arenas con los puertos del norte y los aún más lejanos territorios del sur. El muelle Braun & Blanchard servía para embarcar en Puerto Natales los productos de la ganadería ovina y bovina desarrollada en las estancias patagónicas. La sede original de la casa Braun y Blanchard, construida a principios del siglo XX en un estilo afrancesado, puede aún verse en la Plaza Muñoz Gamero, o Plaza de Armas, de Punta Arenas.

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Testigo del pasado

Aunque Braun & Blanchard era una empresa próspera, los trabajadores estaban cada vez más descontentos con sus precarias condiciones de trabajo. Hacia 1920, durante una revuelta, algunas instalaciones de Braun & Blanchard, incluido el muelle, fueron incendiadas. Tras la revuelta, los almacenes y el embarcadero fueron reconstruidos y la empresa funcionó durante algunos años más hasta el declive de las grandes explotaciones.

Hoy en día, Braun & Blanchard ya no existe. Pero el viejo muelle sigue en pie, contra viento y marea, como un testigo mudo de aquellos tiempos de desarrollo y explotación de la remota Patagonia por los primeros colonos europeos.


Más información:

Muelle Braun & Blanchard
📍Avda. Pedro Montt (Costanera), Puerto Natales
Provincia de Última Esperanza
Región de Magallanes y Antártica
🛌 Un hotel junto al antiguo muelle: Kau Lodge

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